LeBron James

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LeBron Raymone James, né le à Akron (Ohio), est un joueur professionnel américain de basket-ball. Il évolue actuellement aux Lakers de Los Angeles en National Basketball Association (NBA). Mesurant 2,06 m et pesant 113 kg, il évolue principalement aux postes de meneur, ailier et ailier fort. Il est considéré comme l'un des meilleurs joueurs de l'histoire de la NBA. Il est surnommé « King James » (le Roi James) ou « The Chosen One » (L'Élu). Il est également double champion olympique avec l'équipe des États-Unis, en 2008 et en 2012.

Il établit de nombreux records de précocité à titre individuel, et dancienneté au vu de sa longévité à un niveau très élevé. LeBron James est élu rookie de l'année en 2004 et remporte le titre de MVP de la saison régulière à quatre reprises (en 2009, 2010, 2012 et 2013). Il est sacré champion NBA et MVP des Finales en 2012 et 2013 avec le Heat de Miami, en 2016 avec les Cavaliers de Cleveland, et en 2020 avec les Lakers de Los Angeles. Sur sa carrière, LeBron James est le 2e marqueur le plus prolifique de l'histoire de la NBA. En 2019, James est élu sportif masculin de la décennie par l'Associated Press.

LeBron James est sélectionné 16 fois dans les All-NBA Team (un record) dont 13 dans le cinq majeur (record) et sélectionné 18 fois au NBA All-Star Game[2] dont trois fois, où il remporte le titre de MVP. En 2008, il remporte le titre de meilleur marqueur avec 30 points par rencontre.

En playoffs, il est également le meilleur marqueur (7 491 points), le 2e meilleur passeur (1 871 passes), le 6e meilleur rebondeur (2 348 rebonds), le meilleur intercepteur (445) et le joueur ayant disputé le plus de matchs (266). Il est également le seul joueur ayant remporté le titre de MVP des finales avec 3 franchises différentes.

Enfance et carrière à l'école secondaire

LeBron James est né le à Akron dans l'Ohio[3]. Sa mère Gloria James, alors âgée de 16 ans, doit l'élever seule[4]. Elle peine à trouver un emploi stable, et déménage souvent[5]. Gloria James autorise LeBron, alors âgé de 9 ans, à habiter chez Frank Walker, un entraîneur de football local, pour qu'il grandisse dans un environnement familial stable[6].

LeBron apprend à jouer au basket-ball et joue dans la Amateur Athletic Association (AAU) pour l'équipe des Northeastern Ohio Shooting Stars. L'équipe réalise de bonnes performances au niveau local et national grâce à LeBron et ses amis Sian Cotton, Dru Joyce et Willie McGee. Ils se surnomment le "Fab Four" et se promettent d'aller dans la même école secondaire[7].

LeBron James attire l'attention des médias alors qu'il n'est encore qu'au secondaire de Saint Vincent-Saint Mary dans l'Ohio. Ses performances individuelles, qui portent son équipe, lui valent d'être nommé Mr. Basketball de l'Ohio et sélectionné dans la All-USA First Team par le magazine USA Today, pendant trois saisons consécutives[8]. Avant sa dernière année de secondaire, il tente de contourner le règlement de la NBA, qui oblige un joueur à accomplir ses années de secondaire, avant de pouvoir se présenter à la draft[9]. Sa demande est rejetée mais sa dernière année d'école secondaire est hyper-médiatisée, certains de ses matches étant retransmis sur des chaînes du câble.

Il est alors surnommé the Chosen One par le magazine Sports Illustrated (qui en fait d'ailleurs sa une) et présenté comme un nouvel «héritier» de Michael Jordan. Son record de points à l'école secondaire est de 74[10].

James se déclare éligible pour la draft le [11]. Dans la foulée, il signe un contrat de 90 millions de dollars sur sept ans avec Nike. Les Cavaliers de Cleveland (qui sont accusés d'avoir volontairement saboté leur fin de saison afin d'obtenir une bonne place à la draft[12],[13]), obtiennent le premier choix de la draft et sélectionnent James[11].

Carrière en NBA

Premières années aux Cavaliers de Cleveland (2003-2010)

La première saison de James en NBA ne déçoit pas : il est nommé Rookie of the Year et manque de peu de qualifier les Cavaliers pour les playoffs. Il bat rapidement plusieurs records individuels, devenant notamment le plus jeune joueur de l'histoire de la ligue à marquer 2 000 points à 20 ans et 183 jours, battant la marque jusqu'alors détenue par Kobe Bryant.

La saison 2004-2005 est celle de la confirmation sur le plan individuel : James devient le plus jeune joueur à réaliser un triple-double en janvier (son record de précocité est battu en 2017 par Lonzo Ball) et en mars, il devient le plus jeune joueur à marquer plus de 50 points au cours d'un match. Mais sur le plan collectif, la progression n'est pas aussi évidente : après avoir pris la tête de la division en début de saison, le bilan des Cavaliers s'érode petit à petit. Le limogeage de l'entraîneur Paul Silas vers la fin de la saison ne change rien aux affaires et les Cavaliers manquent encore de se qualifier pour les playoffs pour la seconde année consécutive.

En février 2006, il devient le plus jeune basketteur à remporter le titre de meilleur joueur du All-Star Game[14], organisé cette année à Houston. Au cours du mois de mars, il devient le premier joueur de l'histoire de la NBA à obtenir trois fois d'affilée le titre de meilleur joueur de la semaine, alors que les Cavaliers se dirigent vers les phases finales. James finit la saison régulière avec 31,4 points, 7,0 rebonds et 6,6 passes de moyenne.

En , lors du premier match de sa carrière en playoffs, il réussit un triple-double (32 points, 11 rebonds et 11 passes), devenant seulement le 3e joueur à réaliser cette performance après Johnny McCarthy en 1960 et Magic Johnson en 1980. Il finit également 2e au classement du MVP de la saison. "King James" a permis à sa franchise de passer l'obstacle Wizards au premier tour, avant d'offrir une résistance inattendue contre Detroit. Auteur d'un nouveau triple-double lors du match 3, James contraint les Pistons à jouer leur qualification lors d'un 7e match décisif. Les joueurs du Michigan l'emportent finalement en resserrant la défense autour du jeune prodige, qui termine néanmoins ses premiers playoffs avec des moyennes de 30,8 points, 8,1 rebonds et 5,8 passes décisives. La saison suivante est moins accomplie pour James, il tourne à 27,3 points, 6 passes et 6,7 rebonds par rencontre. Mais après avoir éliminé les Wizards de Washington et les Nets du New Jersey, il qualifie Cleveland pour ses premières finales NBA en battant les Pistons de Detroit. Au cours du match 5 contre ces mêmes Pistons il marque 29 des 30 derniers points de son équipe qu'il mène ainsi à la victoire. Lors de la première rencontre de la finale face aux Spurs de San Antonio, James manque ses 9 tirs de champs et ne marque que 4 points sur des lancers francs lors des deux premières périodes. James finit la rencontre avec 14 points, 7 rebonds et 4 passes décisives dans la défaite (85-76) des Cavaliers. Les performances de James s'améliorent un peu dans les parties suivantes, mais ce n'est pas suffisant : les Cavaliers s'inclinent 4-0 dans la série.

Lors de la saison 2007-2008, James est élu MVP du All-Star Game[15] après celui de 2006 avec 27 points, 9 rebonds et 8 passes décisives. Il est aussi le meilleur marqueur de la saison régulière avec en moyenne 30 points par rencontre[16]. James et Cleveland sont éliminés en demi-finale de conférence face aux Celtics de Boston (4-3), les futurs vainqueurs. Peu à l'aise lors de la série face à la défense de Boston, James marque toutefois 45 points, lors de la septième manche.

Lors de la saison 2008-2009, les Cavaliers finissent meilleure équipe de la NBA et James est élu MVP[17]. Les Cavaliers éliminent les Pistons en 4 matchs secs lors du premier tour des playoffs[18], puis les Hawks d'Atlanta, toujours en quatre rencontres[19]. Les Cavaliers sont ensuite éliminés en finale de la Conférence Est par le Magic d'Orlando de Dwight Howard sur le score de 4-2[20]. Malgré la défaite, LeBron James réalise des moyennes de 38,5 points, 7,7 passes et 8,3 rebonds lors de la série.

Pour la saison 2009-2010, les Cavaliers font venir le pivot Shaquille O'Neal pour aider James[21]. Puis, en milieu de saison, Antawn Jamison arrive des Washington Wizards[22].

Malgré des débuts difficiles Cleveland termine meilleure équipe de la saison régulière, ce qui leur assure l'avantage du terrain pour toute la durée des playoffs. Il réalise l'une des performances statistiques les plus importantes de la saison avec un triple-double, 43 points, 13 rebonds et 15 passes lors d'une défaite 118 à 116 face aux Nuggets de Denver, où Carmelo Anthony inscrit 40 points, dont le panier victorieux[23]. LeBron James devient le premier joueur à réaliser au moins 40 points, 15 passes et 13 rebonds depuis les 42 points, 18 passes et 15 rebonds d'Oscar Robertson en [23].

Sur la saison, LeBron James marque 29,7 points de moyenne par rencontre, prend 7,3 rebonds et fait 8,6 passes décisives. Il ne termine toutefois pas meilleur marqueur puisque Kevin Durant remporte ce titre[24]. Au premier tour des playoffs, les Cavaliers affrontent les Bulls de Chicago qui ont terminé 8e à l'est. Les Cavaliers remportent la série 4 victoires à 1[25]. En demi-finale de conférence, leur adversaires sont les Celtics de Boston. La série entre les deux équipes se révèle très surprenante avec 2 défaites à domicile pour Cleveland et Boston finit par s'imposer 4-2. James est élu pour la deuxième année consécutive MVP de la saison régulière avec 116 premières places sur 121 possibles[26], il fait mieux que l'année précédente (109 fois premier).

Premiers titres au Heat de Miami (2010-2014)

À l'issue de la saison 2009-2010, il devient agent libre (free-agent) comme de nombreuses autres superstars tels que Dwyane Wade, Chris Bosh ou Amar'e Stoudemire. Il annonce le dans une émission spéciale à la télévision son départ de Cleveland pour le Heat de Miami. Il y joue notamment avec Dwyane Wade et Chris Bosh qui forment le Big Three, les trois joueurs principaux, du Heat. Il signe un contrat de 4 ans (avec 2 ans en option).

Avec ce transfert spectaculaire et sa méthode d'annonce controversée, nommée par les journalistes américains The Decision (« La Décision »), LeBron James essuie de nombreuses critiques venant des fans déçus des Cavaliers de Cleveland et de son propriétaire.

Le club de Miami ayant retiré le numéro 23 le en hommage à Michael Jordan[27], James porte à Miami le numéro 6, un numéro qu'il utilise déjà en sélection nationale.

Saison 2010-2011 : Désillusion de première année

Pour son retour à Cleveland avec le Heat de Miami, LeBron James est hué par le public durant toute la partie. Malgré cela, il contribue activement à la victoire de son équipe et réalise son meilleur match de début de saison du point de vue statistique, avec 38 points, 8 passes décisives et 5 rebonds[28].

Le à Los Angeles, contre le champion en titre, les Lakers, LeBron James et le Heat s'imposent largement sur le score de 96 à 80. James réalise un triple-double : 27 points, 11 rebonds et 10 passes, le 3e depuis son arrivée à Miami et le 31e de sa carrière.

Après des débuts difficiles, le Heat de Miami de Dwyane Wade et Chris Bosh remonte la pente et enregistre avec 23 victoires et 9 défaites en 32 matches, la meilleure entame de saison de sa carrière. Depuis début janvier, James surnomme l'équipe du Heat les Heatles en référence aux Beatles et au taux de remplissage des salles lors du passage de son équipe qui est de 99,1%.

Le , il inscrit 51 points, prend 11 rebonds et distribue 8 passes décisives lors d'une victoire du Heat face au Magic d'Orlando. Ses 51 points constituent le meilleur total de la saison NBA 2010-2011.

Lors du All-Star Game, le , James devient le deuxième joueur de l'histoire après Michael Jordan à réaliser un triple-double avec 29 points, 12 rebonds et 10 passes décisives. Cependant, son équipe des All-Stars de la Conférence Est est battue par celle de l'Ouest et c'est Kobe Bryant (37 points et 14 rebonds) qui est élu MVP.

Malgré de nombreuses critiques tout au long de la saison, LeBron James termine deuxième marqueur de la NBA lors de sa première saison avec le Heat de Miami et troisième au classement du NBA Most Valuable Player derrière Derrick Rose et Dwight Howard. Son coéquipier et ami Dwyane Wade termine quatrième marqueur de la ligue. Cela montre que l'entente entre les deux stars a parfaitement marché. De plus, le Heat de Miami termine deuxième de la conférence est.

Après avoir éliminé les 76ers de Philadelphie au premier tour 4-1, le Heat et LeBron sortent les Celtics en demi-finale de conférence, 4-1 également. Cette victoire est symbolique pour James qui avait buté à deux reprises sur Boston en demi-finale de conférence est, en 2008 et en 2010 avec Cleveland. Lors de cette série, James élimine les Celtics en marquant les 10 derniers points dont deux trois points « clutch » et un dunk surpuissant de la cinquième et dernière rencontre de la série, dont le score final est 97 à 87. Le Heat élimine les Bulls de Chicago sur le score de 4 à 1 en finale de conférence et obtient le droit d'affronter en finale NBA les joueurs des Mavericks de Dallas, vainqueurs du Thunder d'Oklahoma City. À l'issue de la cinquième rencontre à Chicago, Scottie Pippen déclare même que « Michael Jordan est peut-être le meilleur marqueur à avoir joué à ce jeu, mais jirais jusquà dire que LeBron James est peut-être le meilleur joueur à avoir joué. Le plus complet[29].» Miami perd finalement la finale sur le score de 4 à 2 avec une décevante prestation de Lebron James. Il ne totalise au bout du compte que 21 points, 6 passes, 4 rebonds et 6 balles perdues, lors de la sixième et dernière rencontre de la série[30].

Saison 2011-2012 : Premier titre NBA

La saison 2011-2012 est écourtée pour cause de lock-out : la saison régulière ne compte que 66 rencontres. Au coude à coude avec Kevin Durant du Thunder d'Oklahoma City, James remporte le titre de NBA Most Valuable Player, avec des moyennes de 27,1 points, 7,9 rebonds et 6,2 passes décisives pendant la saison régulière. James est le meilleur marqueur, passeur, rebondeur et intercepteur de son équipe en saison régulière. Le Heat se qualifie pour les playoffs en terminant champion de la division Sud-Est, deuxième de la Conférence Est et quatrième de la ligue.

Le Heat bat les Pacers de l'Indiana en demi-finale de conférence. Dans la 4e rencontre, il marque 40 points, prend 18 rebonds et fait 9 passes décisives. Il est le deuxième joueur de l'histoire après Elgin Baylor à marquer au moins 40 points, prendre au moins 18 rebonds et délivrer au moins 9 passes décisives[31].

Lors de la finale de conférence Est, le Heat de Miami est mené 3 à 2 face aux Celtics de Boston et se retrouve face à une élimination dans cette série au meilleur des 7 matches. Lors du 6e match, James marque 45 points, prend 15 rebonds et délivre 5 passes décisives et Miami s'impose 98 à 79 pour arracher un septième match, à domicile. C'est la deuxième fois dans l'histoire de la NBA qu'un joueur marque au moins 45 points, prend 15 rebonds et délivre 5 passes décisives dans un match éliminatoire (la première fois, c'était Wilt Chamberlain contre les Hawks de Saint-Louis en 1964)[32]. Le 7e match, décisif, est gagné par Miami 101 à 88 ; à cette occasion James marque 31 points et prend 12 rebonds.

Dans ces playoffs 2012, LeBron James et le Heat atteignent la finale face au Thunder. Le Heat l'emporte 4-1. Auteur de 30 points, 11 rebonds et 7 passes sur la série, ainsi qu'un triple-double (26 points, 11 rebonds et 13 passes décisives)[33], dans la dernière rencontre, il est élu MVP des finales.

Saison 2012-2013 : Back-to-back

LeBron James commence à nouveau très bien la saison, puisqu'il aligne les performances statistiques, qui lui valent d'être élu Joueur du mois de novembre. Son équipe prend la tête de la conférence Est et James améliore son niveau de jeu pour obtenir, en décembre, des statistiques de 27,5 points par match à 55% au tir, 8,1 rebonds, 7,5 passes décisives et 2 interceptions. Seuls Wilt Chamberlain et Larry Bird avaient obtenu de telles statistiques. Il est élu joueur du mois de la conférence Est pour une seconde fois consécutive, marquant la fin d'une année exceptionnelle avec les principaux titres personnels (MVP de la saison régulière et des Finals) et collectifs (Champion NBA et Champion olympique) ce que seul Michael Jordan avait réalisé avant lui.

En , il est élu Sportif de l'année par le magazine Sports Illustrated et par la Fédération américaine de basket-ball ainsi que dans d'autres médias.

Lors du match du face aux Trail Blazers de Portland, sa série de 54 matchs, où il marque 20 points ou plus s'arrête. C'est la seconde plus longue série de l'histoire de la NBA pour un début de saison[réf. nécessaire].

Le lors de la victoire de Miami sur les Warriors du Golden State, LeBron James devient le plus jeune joueur de l'histoire de la NBA à atteindre la barre des 20 000 points en carrière, battant ainsi le record détenu jusque-là par Kobe Bryant. Il atteint également ce même jour la barrière des 5 000 passes décisives en carrière[34]. Le , le Heat de Miami devient, en battant les Celtics de Boston, la franchise avec la deuxième plus longue série de victoires soit 23 victoires, devançant désormais les Rockets de Houston de 2008[35]. Le , lors d'une victoire contre les Cavaliers, James inscrit son quatrième triple-double de la saison, son 36e en carrière. La série de victoires du Heat prend fin contre les Bulls de Chicago après 27 victoires. Le record NBA est détenu par les Lakers de Los Angeles de la saison 1971-1972 avec trente-trois victoires[35].

Au terme de cette saison, James termine 4e marqueur, 4e à la réussite aux tirs, 10e passeur, 10e intercepteur, 21e rebondeur et 36e contreur avec un PER (Player efficiency rating) de 31,59, le meilleur de la NBA, c'est la sixième année consécutive qu'il termine avec le meilleur PER, avant lui seul Wilt Chamberlain avait fait autant et seul Michael Jordan a fait mieux, avec 7 années consécutives. Il termine deuxième au vote du meilleur défenseur de l'année avec 18 premières places derrière Marc Gasol[36].

Sans surprise, après un premier tour de playoffs, remporté 4-0 contre les Bucks de Milwaukee, il est élu MVP pour la 4e fois de sa carrière. À 28 ans, il est le plus jeune joueur à compter quatre fois cette récompense dans l'histoire de la NBA et rentre dans un cercle très fermé dont seuls Kareem Abdul-Jabbar, Bill Russell, Michael Jordan et Wilt Chamberlain font partie. Il est le seul joueur avec Russell à avoir remporté quatre titres de MVP en cinq ans et le seul avec Jabbar à avoir réalisé deux doublés; comme ce dernier avec deux équipes différentes dans sa carrière[37]. Il manque de marquer l'histoire pour un seul vote (120/121) qui lui aurait permis de devenir le premier joueur élu à l'unanimité[38].

Miami bat ensuite les Bulls de Chicago en cinq matches, avant de disposer en sept matches des Pacers de l'Indiana. James est sanctionné par la ligue pour avoir effectué un flop[39]. En finale, le Heat est opposé aux Spurs de San Antonio. James réalise un nouveau triple-double avec 18 points, 18 rebonds et 10 passes décisives lors de la première rencontre. La série est très serrée et Miami bat finalement San Antonio au bout de sept manches. James remporte une nouvelle fois le titre de MVP des finales et devient le troisième joueur avec Michael Jordan et Kareem Abdul-Jabbar à combiner plus de deux titres de MVP, deux titres de champion et deux titres de MVP des finales.

Saison 2013-2014

Le , lors de la victoire des siens 101 à 83 face au Thunder d'Oklahoma City, James a le nez fracturé à la suite d'une manchette de Serge Ibaka[40]. Il manque ainsi le match suivant contre les Bulls de Chicago mais joue masqué, le , contre les Knicks de New York[41]. Lors de ce match, il marque 31 points à 13/19 aux tirs et doit encore porter son masque durant deux semaines[42]. Alors qu'il a porté un masque noir durant ce match, la NBA le contacte pour lui demander de jouer avec un masque transparent pour les prochains matchs du Heat[43].

Le , il réalise sa meilleure performance offensive en carrière avec 61 points à 22/33 aux tirs dont 8/10 à 3 points contre les Bobcats de Charlotte, il réalise également le record de la franchise du Heat[44].

Le , en marquant 31 points, prenant 10 rebonds et faisant 5 passes décisives contre les Pacers de l'Indiana en finale de conférence, il devient le joueur ayant le plus souvent cumulé 25 points, 5 rebonds et 5 passes dans l'histoire des playoffs NBA (74 matchs au ), dépassant le précédent record établi par Michael Jordan[45]. Le Heat atteint les Finales NBA mais est battu 4-1 par les Spurs de San Antonio.

Quelques jours après la fin de cette série, il déclare faire valoir la clause du contrat qui lui permet de se libérer de celui-ci, deux ans avant son terme prévu pour 2016. Il devient ainsi agent libre au premier juillet[46].

Retour à Cleveland (2014-2018)

Saison 2014-2015

Le , il choisit de retourner à « la maison », aux Cavaliers de Cleveland[47], qui l'avaient drafté en première place en 2003. Dans une interview donnée au magazine sportif Sports Illustrated nommée The Decision 2.0 (en référence à l'interview dans laquelle il annonçait son départ de Cleveland pour Miami), il explique sa décision de revenir à Cleveland et réaffirme son amour pour cette franchise ainsi que sa volonté de gagner un titre NBA avec elle. Sachant la tâche difficile, il explique vouloir recréer un projet à long terme.

Les Cavaliers, après plusieurs saisons décevantes, disposent d'une équipe dans laquelle se trouvent Kyrie Irving, Anthony Bennett et Andrew Wiggins respectivement les premiers choix des drafts 2011, 2013 et 2014. Mais en août, les Cavaliers envoient Wiggins et Bennett aux Timberwolves du Minnesota pour récupérer l'un des meilleurs ailiers forts, Kevin Love[48], pour former avec Irving et James un nouveau "Big Three". De plus, les Cavaliers récupèrent un joueur libre de tout contrat : Shawn Marion (champion NBA avec les Mavericks de Dallas en 2011) et deux de ses anciens coéquipiers au Heat de Miami : Mike Miller (jouant pour les Grizzlies de Memphis) et James Jones avec qui il a déjà gagné deux titres de champion NBA.

Le , James signe un contrat de 42,1 millions de dollars sur 2 ans, en ayant une option de sortie après la saison 2014-2015. Ce choix s'explique notamment par la renégociation des droits télévisuels par les franchises en 2016 et l'augmentation du salary cap (plafond salarial d'une franchise) la même année.

Le , il rejoue pour la première fois depuis 2010 avec les Cavaliers en match officiel. Malgré une salle comble, acquise en sa faveur, et un bon début de partie, les Cavaliers s'inclinent contre les Knicks de New York.

Le , James retrouve pour la première fois en match officiel le Heat et son ancien coéquipier et ami Dwyane Wade, à l'American Airlines Arena de Miami. James est acclamé durant son arrivée sur le terrain, mais les Cavaliers perdent 91-101. Durant ce même match, il se blesse légèrement.

Le même jour, James annonce sa blessure au genou (légère à Miami et qui s'est aggravée durant le match contre les Pistons de Detroit) et son indisponibilité pour deux semaines. C'est la première fois de sa carrière qu'il doit sarrêter de jouer, à cause d'une blessure (une précédente alerte l'a empêché de jouer contre le Thunder d'Oklahoma City).

Le , il fait son retour à la compétition, qu'il ponctue d'une très belle prestation : inscrivant 33 points, 7 rebonds et 5 passes décisives. Ce total est cependant insuffisant pour battre les Suns de Phoenix dans leur salle.

Sans surprise, il est sélectionné par les fans pour la 11e fois consécutive dans l'équipe première de la conférence Est qui va participer au All-Star Game qui se tient à New York le 13-.

Le , contre les Pistons de Détroit, James dépasse Scottie Pippen dans le classement des meilleurs passeurs et devient le meilleur passeur de la catégorie des ailiers.

Le , James réalise son record de points pour la saison en cours contre les Warriors de Golden State, en inscrivant 42 points dans la victoire 110-99 des Cavaliers. Durant ce match, il prend aussi 11 rebonds et délivre 5 passes décisives[49].

Le contre les Celtics de Boston, James dépasse Ray Allen au classement des meilleurs marqueurs de l'histoire, atteignant la 21e place, à seulement 30 ans. Enfin, il dépasse Mark Price pour le record de passes décisives pour un joueur des Cavaliers le lors du match contre les Mavericks de Dallas. Le , lors du match contre le Heat de Miami, il dépasse Patrick Ewing et devient le 20e meilleur marqueur de l'histoire de la NBA, à seulement 30 ans[50].

Le , à la suite de la victoire des Cavaliers de Cleveland contre les Bulls de Chicago 4 manches à 2, LeBron James participe à sa cinquième finale de conférence consécutive, sa septième au total. Durant cette série, il inscrit 38 points lors du match 5, dont 24 points en une mi-temps.

Le , à la suite de la victoire des Cavs contre les Hawks d'Atlanta lors du premier match (97-89), LeBron James dépasse le record du nombre de matches de playoffs à plus de 30 points, 5 rebonds et 5 passes décisives, record détenu par Michael Jordan jusque-là (51 matches). En effet, durant ce match, il inscrit 31 points, prend 8 rebonds et délivre 6 passes décisives.

Le , à la suite de la victoire des Cavs contre les Hawks d'Atlanta lors du troisième match (114-111 a.p), James dépassa Karl Malone au classement des meilleurs marqueurs de l'histoire des playoffs (6e place) ainsi que Jason Kidd au classement des joueurs ayant réalisé le plus grand nombre de triple-doubles durant la phase des playoffs (12e triple double pour James, le record étant détenu par Magic Johnson avec 30 triple-doubles). De plus, malgré un premier quart-temps où LeBron ne rentre aucun de ses tirs (0 points sur 10 tentatives), il réussit à inscrire 37 points, prendre 18 rebonds et délivrer 13 passes décisives (ainsi que 3 interceptions). Durant ce match, il marque les 2 derniers paniers de son équipe et joue 46 minutes malgré des crampes en fin de partie.

Le , à la suite de la victoire des Cavaliers contre Atlanta, en 4 matches, LeBron James se qualifie pour les finales NBA pour la cinquième fois consécutive (en compagnie de son coéquipier James Jones). Il rejoint alors le cercle très fermé des joueurs ayant participé à au moins 5 finales consécutives, parmi lesquels Bill Russell, Sam Jones, K.C. Jones, Tom Heinsohn, Frank Ramsey, Bob Cousy, Bill Sharman et Satch Sanders (les membres de la légendaire équipe des Celtics de Boston).

Le , il inscrit 44 points dans le match 1 des finales opposant Cleveland à Golden State. Malgré cela, son équipe chute en prolongations après avoir mené durant la majeure partie du match. Le match 2 voit Cleveland l'emporter après prolongations, permettant aux hommes de l'Ohio de récupérer l'avantage du terrain. LeBron James réalise une prestation complète avec 39 points, auxquels s'ajoutent 11 passes décisives et 16 rebonds[51]. Il s'agit de son 5e triple-double en finale, faisant de lui le 2e joueur de l'histoire au nombre de triple-doubles en Finales.

Le , il dépasse des joueurs tels que Michael Jordan, Shaquille O'Neal ou Magic Johnson, en battant le record du nombre de points inscrit sur les 3 premiers matches des finales : 123 points, effaçant le précédent record de Rick Barry de 1967 (122 points)[52].

Le , malgré un nouveau triple-double de James (40 points, 14 rebonds, 11 passes décisives), Cleveland perd le match 5 face à Golden State[53]. Il se trouve désormais deuxième derrière Magic Johnson au nombre de triple-doubles compilés lors des finales NBA. Cependant, malgré ses performances, les Warriors sont champions NBA en 6 rencontres et LeBron James perd sa 4e finale en 6 participations.

Saison 2015-2016 : Premier titre avec Cleveland

Le , LeBron James décide de résilier son contrat avec les Cavaliers et redevenir free agent. Cette décision est un moyen de pression sur la franchise pour lui permettre d'avoir de bons coéquipiers. Le , il resigne à Cleveland un contrat maximum (23 millions de dollars) et 46,9 millions de dollars sur deux ans, la deuxième année étant optionnelle[54].

Le , à la suite de la victoire des Cavaliers contre les Sixers de Philadelphie, LeBron James franchit la barre des 25 000 points en carrière et devient, par la même occasion, le plus jeune joueur à avoir passé ce cap.

Le , malgré la défaite des Cavaliers contre les Pistons de Détroit, LeBron James dépasse Jerry West au classement des meilleurs marqueurs de tous les temps en NBA (il est dorénavant 19e).

Le , à la suite de la victoire des Cavaliers contre le Magic d'Orlando, il se classe 25e meilleur passeur de tous les temps. Il est l'un des deux joueurs avec Oscar Robertson à être parmi les 25 des meilleurs marqueurs et les 25 meilleurs passeurs de tous les temps en NBA.

En , l'entraîneur David Blatt est licencié, non pas pour ses résultats (83 victoires et 40 défaites) mais en raison de tensions avec les joueurs. James est accusé d'avoir influé pour obtenir ce licenciement, en raison de tensions entre lui et Blatt. Cependant James nie être impliqué dans la décision du propriétaire des Cavaliers[55].

Tyronn Lue prend la place de Blatt et la fin de saison est assez calme pour les Cavaliers. Ils finissent avec un bilan de 57 victoires et 25 défaites. LeBron James, quant à lui, finit la saison régulière au 11e rang des meilleurs marqueurs en NBA en carrière devant Oscar Robertson avec 26 833 points et au 18e rang des meilleurs passeurs en NBA en carrière avec 6 815 passes. Il est préservé lors de certaines rencontres à l'approche des playoffs.

Le les Cavaliers rencontrent les Pistons de Détroit, qui ont terminé 8e de la Conférence Est. Les Cavaliers remportent la série 4 victoires à 0. Ils rencontrent ensuite les Hawks d'Atlanta pour une revanche de la finale de Conférence Est 2015, où les Cavaliers avaient balayé (victoire 4 à 0) les Hawks. Il commence la finale de conférence Est contre Toronto de la meilleure des manières avec Les Cavs, en remportant les deux premiers matches. James signant même un triple-double lors du match 2 (23 points, 11 rebonds, 11 passes). D'ailleurs, lors de ce match, il dépasse Shaquille O'Neal pour devenir le 4e meilleur marqueur de l'histoire des playoffs, derrière Michael Jordan, Kareem Abdul-Jabbar et Kobe Bryant. Mais Toronto s'impose à domicile lors du match 3 (99-84) et ce malgré un James en 24-8-5. Alors que Toronto remporte le quatrième match pour revenir à deux victoires partout, Cleveland va alors remporter les deux matches suivant pour remporter la série 4-2 avec deux performances complètes de LeBron James. Les Cavaliers se qualifient pour la seconde année consécutive en finale NBA, qui, par la suite, seront rejoints par les Warriors. Il s'agit de la sixième finale NBA de suite pour LeBron, un record pour tout joueur ne faisant pas partie de la dynastie des Celtics de Boston des années 1960.

La finale est la même que celle de 2015, remportée par les Warriors. Cleveland obtient près d'une semaine de repos, contre seulement quelques jours pour les Warriors. La première rencontre est serrée jusqu'au troisième quart-temps, Cleveland s'incline sur le score de 104-89. La performance de James est bonne (23 points, 12 rebonds, 9 passes), mais insuffisante. Pour la deuxième rencontre, les Warriors s'imposent avec une avance de 34 points. La situation est dès lors inquiétante pour Cleveland, qui ne peut pas se permettre d'être mené 3-0. Les Cavaliers réagissent au troisième match en s'imposant avec 30 points d'avance et notamment une grosse performance de LeBron James (32 points, 12 rebonds, 6 passes), accompagnée de celle de Kyrie Irving (30 points, 8 passes). Lors de la quatrième manche, Cleveland mène au début du quatrième quart temps mais s'incline à la fin, notamment à cause de quelques erreurs et pertes de balles de James. Ils sont menés 3 victoires à 1. Jamais une équipe n'a alors gagné une finale NBA après avoir été menée 3-1. À la suite du quatrième match, la NBA décide de suspendre Draymond Green pour une altercation avec James.

Lors de la cinquième manche, Cleveland doit gagner ou alors les Warriors sont sacrés champions. James et Kyrie Irving vont tous deux marquer 41 points pour mener leur équipe à la victoire. Il s'agit là d'une première : jamais deux joueurs de la même équipe n'avaient mis 40 points dans un même match de finale[56]. LeBron James va aussi prendre 16 rebonds et faire 7 passes décisives à 16/30 au tir. Le match 6 se joue ensuite à domicile pour les Cavaliers. LeBron James marque à nouveau 41 points, avec 8 rebonds et 11 passes décisives à 16/27 au tir (60% de réussite). Les Cavaliers parviennent à forcer un 7e match décisif pour la série. Dans l'histoire des finales NBA, seules trois équipes ont réussi à s'imposer en jouant le match 7 à l'extérieur, la dernière fois datant de 1978 avec les Bullets de Washington[57]. Lors du match 7, le premier quart temps reste relativement serré, mais les Warriors vont mener de 7 points à la mi-temps, emmenés notamment par Draymond Green avec 22 points dont 5 sur 5 à 3 points. Au retour des vestiaires, Cleveland parvient à recoller au score, mais le match reste relativement serré, jusqu'à 4 minutes de la fin du temps réglementaire, à 89-89. À 2 minutes de la fin, James réussit un contre sur André Iguodala et empêche alors les Warriors de reprendre l'avantage, Kyrie Irving va alors réussir un trois-points, malgré une bonne défense de Stephen Curry à 53 secondes du terme. Le score est alors de 92-89, la défense de Cleveland ne lâche pas et LeBron parvient à donner 4 points d'avance à son équipe en mettant un de ses deux lancer-francs, après avoir pris une faute sur une tentative de dunk. Les Cavaliers de Cleveland l'emportent finalement 93-89 et LeBron James est élu MVP des finales, celui-ci étant le meilleur des joueurs des deux équipes aux moyennes par match en points, rebonds, passes décisives, contres et interceptions (29,7 points, 11,3 rebonds, 8,9 passes, 2,6 interceptions et 2,3 contres)[58]. Il s'agit de la première équipe à remonter d'un retard de 3-1 en finale NBA, ainsi que le premier titre dans un sport majeur pour la ville de Cleveland depuis 52 ans (le dernier titre remontait à 1964, avec les Browns en NFL).

Saison 2016-2017

Au début de l'été, James devient agent libre et négocie un nouveau contrat avec les Cavaliers. En août, il signe un contrat de 100 millions de dollars sur 3 ans (avec la possibilité de devenir agent libre à la fin de la saison 2017-2018). James devient ainsi le joueur le plus payé de la NBA et le troisième joueur à dépasser un salaire de plus de 30 millions de dollars par an, après Michael Jordan et Kobe Bryant. Lors de la saison 2017-2018, son salaire de 33,2 millions de dollars est le plus haut salaire jamais payé en NBA, devant les 33,1 de Jordan[59].

Le , à seulement 31 ans, James dépasse Hakeem Olajuwon dans le classement des meilleurs marqueurs de l'histoire de la NBA et intègre le top 10 de cette catégorie dans le même temps[60].

Début , James devient le 16e meilleur passeur en saison régulière de la NBA, dépassant Bob Cousy[61], il devient aussi le huitième meilleur marqueur en saison régulière en NBA en dépassant Moses Malone.

Le , il devient le meilleur marqueur en playoffs de l'histoire de la NBA, battant les 5 987 points de Michael Jordan[62].

Le , il possède le plus grand nombre de triple-doubles en finales NBA devant Magic Johnson et il devient le meilleur marqueur de lancers francs en playoffs de tous les temps devant Michael Jordan.

Le , les Cavaliers sont battus 4-1 en finale par les Warriors de Golden State. James réalise un triple-double de moyenne sur les 5 matches, Kevin Durant est élu MVP des finales.

Saison 2017-2018

Au début de la saison 2017-2018, James dépasse ydrnas Ilgauskas et devient le joueur qui a joué le plus de matches avec les Cavaliers[63].

Le , LeBron James marque 57 points dans la victoire des Cavaliers sur les Wizards de Washington. Il égale le record de points dans un match par un membre des Cavaliers, détenu jusqu'ici par Kyrie Irving, face aux Spurs de San Antonio, le . James effectue alors la deuxième meilleure performance de sa carrière en termes de points à l'âge de 32 ans. Durant ce match, James devient également le plus jeune joueur à avoir inscrit 29 000 points en carrière[64].

Le , il devient le plus jeune joueur à dépasser les 30 000 points en carrière.

Le , LeBron devient le premier joueur de l'histoire à passer la barre des 30 000 points marqués, 8 000 rebonds attrapés et 8 000 passes décisives distribuées[65].

James réalise des playoffs exceptionnels et amène une équipe faible jusqu'aux Finales face aux Warriors. Malgré ses 51 points[66] (son record en carrière) lors du premier match des Finales, James, esseulé, ne peut rien faire face aux Warriors qui battent les Cavaliers 4 manches à 0.

Lakers de Los Angeles (depuis 2018)

Saison 2018-2019 : Saison tronquée par les blessures

Le 1er juillet, il signe avec les Lakers de Los Angeles pour un contrat de 154 millions de dollars sur quatre ans[67]. Les Lakers sont alors attendus au plus haut niveau, après avoir raté les playoffs depuis 2014 et navoir pas participé aux Finales NBA depuis 2010. Il est rejoint par de nombreux vétérans tels que Rajon Rondo, Lance Stephenson et Michael Beasley, afin d'encadrer de jeunes joueurs comme Lonzo Ball, Brandon Ingram ou Kyle Kuzma.

L'équipe rate son début de saison avec 2 victoires sur les 7 premiers matchs, mais elle se place en 4e position de la conférence Ouest, avec une victoire lors du match de Noël contre les Warriors de Golden State, où LeBron James se blesse à l'aine. Il rate 17 matchs consécutifs, la plus longue absence de sa carrière, et son équipe tombe peu à peu sous la zone de qualification pour les playoffs. En , LeBron James devient le 4e marqueur le plus prolifique de l'histoire de la NBA en dépassant Michael Jordan[68]. Malgré son retour en fin de saison, l'équipe ne participe pas aux playoffs, ce qui marque la première absence de LeBron James en séries éliminatoires, depuis 2005, et première absence en Finales NBA depuis 2010.

Les moyennes de James sur la saison sont de 27,4 points, 8,5 rebonds et 8,3 passes décisives par match. Il est nommé dans la All-NBA Third Team, marquant sa première absence en 12 années de la All-NBA First Team.

Saison 2019-2020 : Quatrième titre NBA en carrière

Durant l'intersaison, la franchise réalise un transfert retentissant, pour récupérer Anthony Davis, afin de l'associer à LeBron James[69]. Derrière le leadership de James, les Lakers débutent la saison 2019-2020 avec un bilan de 17-2, égalant le meilleur départ de lhistoire de la franchise. En , LeBron James devient le premier joueur de l'histoire de la NBA à réaliser un triple-double contre chacune des 30 équipes de la NBA.

En , James est nommé sportif masculin de la décennie par l'Associated Press[70],[71].

Le , lors d'une rencontre face aux 76ers de Philadelphie, James dépasse Kobe Bryant (33 643 points) et devient le 3e marqueur le plus prolifique de l'histoire de la NBA[72]. Karl Malone et Kareem Abdul-Jabbar restent solidement devant au classement des meilleurs marqueurs de l'histoire de la ligue.

Le championnat est suspendu au début du mois de mars en raison de la pandémie de Covid-19 et ne reprend qu'en juillet, dans la bulle confinée de la NBA. James termine alors la saison régulière comme leader de la ligue en moyenne de passes décisives pour la première fois de sa carrière, avec une moyenne de 10,2 passes décisives par match[73].

Lors des playoffs 2020, LeBron James accède à sa 10e finale NBA. En effet, les Lakers s'imposent sur le score de 4-1 face aux Nuggets de Denver en finale de conférence. En octobre 2020, et ce, face à son ancienne équipe, le Heat de Miami, LeBron James remporte son 4e titre NBA avec autant de titres de MVP des Finales à la suite d'une série disputée, se terminant en six matches. À 35 ans et 287 jours, il devient le deuxième joueur le plus âgé, de lhistoire de la ligue, à remporter le titre de MVP des Finales, et le seul joueur de lhistoire à le remporter avec trois franchises différentes[74]. James et son coéquipier Danny Green deviennent également les troisième et quatrième joueurs de lhistoire de la ligue, à remporter un titre avec trois franchises différentes[75].

Saison 2020-2021

En février 2021, James franchit le seuil des 35 000 points marqués en saison régulière. Il est le troisième joueur à dépasser cette barre après Kareem Abdul-Jabbar et Karl Malone[76]. Les Lakers se qualifient pour les playoffs NBA 2021 en éliminant les Warriors de Golden State lors d'un play-in. Les Lakers sont battus au premier tour 4-2 par les Suns de Phoenix qui réalisent un très bon parcours et échouent en finale.

Saison 2021-2022

Le 20 décembre 2021 marque la date où LeBron James a passé la moitié de sa vie dans la NBA. Il s'est écoulé autant de jours (6752) entre sa sélection lors de la draft 2003 et sa naissance qu'entre sa sélection et le [77].

Le , James dépasse les 36 000 points marqués en carrière. Il est le plus jeune joueur des trois joueurs (avec Kareem Abdul-Jabbar et Karl Malone) à avoir atteint cette marque[78]. En décembre, il réalise sept matches consécutifs à 30 points ou plus, égalant sa deuxième meilleure série de matches avec autant de points (son record étant 10)[79]. Il devient le 7e meilleur passeur de l'histoire de la NBA en janvier[80].

Le , James atteint les 10 000 passes décisives en carrière[81]. Il devient ainsi le seul joueur de l'histoire de la NBA avec au moins 30 000 points, 10 000 rebonds et 10 000 passes décisives[82]. Le , il dépasse Karl Malone et devient le 2e meilleur marqueur de l'histoire de la NBA (en points cumulés sur sa carrière en saison régulière)[83]. Les Lakers ne se qualifient pas pour les playoffs.

Saison 2022-2023

En , LeBron James prolonge son contrat avec les Lakers. Il signe un contrat d'environ 100 millions de dollars pour les saisons 2023-2024 et 2024-2025[84].

Carrière internationale

LeBron James face au pivot chinois Yao Ming lors des Jeux olympiques 2008 à Pékin en Chine.

LeBron James fait partie de la liste des joueurs amenés à défendre les couleurs des États-Unis dans les compétitions internationales. Il participe ainsi aux Jeux olympiques de 2004 à Athènes, où les Américains remportent la médaille de bronze.

Lors des championnats du monde de 2006, au Japon, il déçoit quelque, éclipsé par Carmelo Anthony et Dwyane Wade et son équipe termine une nouvelle fois à la troisième place de la compétition.

James participe aux Jeux olympiques d'été de 2008 et remporte la médaille d'or avec l'équipe des États-Unis de basket-ball baptisée la Redeem Team (équipe de la rédemption).

Il déclare forfait pour les championnats du monde FIBA 2010 pour des raisons d'emploi du temps trop chargé[85].

En 2012, il fait à nouveau partie de la sélection américaine aux Jeux olympiques d'été de 2012 et remporte la médaille d'or en se montrant décisif en finale contre l'Espagne comme il l'avait été en match de poule contre la Lituanie. En quart de finale contre l'Australie il réalise le premier triple-double pour un joueur américain aux Jeux olympiques avec 11 points, 14 rebonds et 12 passes décisives. Il devient aussi le deuxième joueur, après Michael Jordan en 1992, à remporter le titre NBA, ceux de MVP des Finales et de la saison régulière et la médaille d'or olympique la même année.

LeBron James ne participe pas aux Jeux olympiques de 2016, ni à ceux de Tokyo[86].

Style de jeu

LeBron James joue au poste d'ailier de par sa taille (2,06 m (6 9)). Ses qualités athlétiques lui permettent de pénétrer souvent et de conclure près du panier, soit par un dunk, soit par un double pas. Il a aussi un tir de champ et un tir à trois-points fiables. Par ailleurs, il est capable de jouer, face et/ou dos au panier[réf. nécessaire].

Sa qualité de passeur et sa volonté de faire en premier lieu la passe à un coéquipier en meilleure position sont louées par Phil Jackson[87]. Il joue parfois meneur. Cette polyvalence lui permet de réaliser des statistiques proches du triple-double, ce qui témoigne de la régularité de ses performances hors-normes et de son efficacité sur le terrain[réf. nécessaire]. Kobe Bryant lui-même a d'ailleurs déclaré à son propos qu'il le voyait comme un des joueurs les plus complets de l'histoire du basket-ball[88].

LeBron James peut aussi évoluer au poste de pivot[89].

Clubs successifs

Palmarès, distinctions et récompenses

Palmarès

En sélection nationale

LeBron James rencontrant le président américain George W. Bush lors des Jeux olympiques de 2008 à Pékin.

En franchise

Distinctions personnelles

Récompenses

Records en NBA